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空间站应用与发展专题(三):国际空间站商业化,还是低轨道商业化
    日期:2020年06月16日    字体:【】【】【

2019年6月6日,美国宇航局发布了一个大消息,国际空间站正式开始商业化转型。今后,这个多国联合投资建设的科学设施,将变成美国人的太空商场了。这件事到底是怎么发起的,法律和商业上到底有没有可行性,美国人有权力这样做吗?

美国宇航局这次的新闻发布与往常不同,他们并不像传统那样,在美国宇航局总部或者某个航天中心举办,而是把活动发布地点设在了纽约的那斯达克股票交易所。这似乎意味着,这个以科学和探索而著称的部门打算把国际空间站彻彻底底地推向商业市场。发布会出席者里有一批美国宇航局的高级官员,以及一批和美国宇航局有业务关联的公司。其中位置最高的是负责探索与空间操作的副局长格斯特梅恩,而首先出场的是美国宇航局首席财务官杰夫德维特。他简单介绍了国际空间站商业化的基本思路和原则,然后其他美国宇航局高管和代表们进行了讨论。

一、建立强大的低轨经济

在发布会之后,美国宇航局发布了一连串文件,详细阐述了国际空间站商业化的理念和实施步骤。在6月7日发布的正式文件并不叫做《国际空间站商业化计划》,而是有一个很长的标题:《美国宇航局关于为建立强健近地轨道经济的低轨道商业发展计划,美国宇航局可以作为客户之一采购服务》。这份文件中,明确表示要建立强大的低轨道经济。

美国宇航局表示,自己正在全力冲刺 2024 年载人登月的目标,商业企业要在低轨道和月球附近发挥重要作用,帮助美国宇航局开发技术、训练航天员、强化太空经济。

美国宇航局的国际空间站商业化计划分成五个部分:

一、建立一个商业使用和定价政策,使商业企业可以购买国际空间站的资源用于商业活动,减少不确定性,这样,商业公司就可以建立商业计划。

二、2020 年实现第一次私营企业航天员登上国际空间站。

三、美国宇航局制定一项开发商业低轨道的创新流程,包括总体战略、时间表,2019 年年底前开放一个国际空间站对接口给商业公司。

四、制定关于国际空间站商用的需求调查文件,并持续更新。

五、编制一份关于美国宇航局在低轨道上长期需求的白皮书,并持续更新。

美国宇航局把低轨道商业化分成了近中远三个阶段,近期和中期都是以美国宇航局为主,用商业力量支持美国宇航局的研发和国际空间站国家实验室的工作。近期进行市场化的试水,并且设法与国际合作伙伴达成协议,争取让他们也加入市场开发。中期尝试着把美国宇航局的低轨道活动从国际空间站向商业空间站转移,并且尝试着让美国的低轨道经济满足全球需求。在远期,美国宇航局打算把整个低轨道运营都交给私营企业,美国宇航局直接从市场上采购研发服务,价格要比国际空间站更低。

二、低轨道载人航天活动还有用

美国宇航局已经决定登月了,低轨道的载人航天活动对美国宇航局还有意义吗?其实美国宇航局需要在低轨道上做的工作还不少。从项目延续性上说,美国国家 10 年期学术研究工程中的空间生命和物理科学研究项目还要继续,空间环境对人体的影响、技术演示验证、深空载人探索的生命保障系统初期试验、航天员训练这些工作都要在低轨道上实施。行星科学设备在正式飞向深空之前,也需要在低轨道上进行技术演示验证,来降低风险和成本。而且这些工作并不一定要动用美国宇航局体制内的人力物力,交给商业企业来做是有可能的。

进一步来说,如果美国宇航局用自己的政府订单培育了一批低轨道商业企业,它们也可以拓展市场,不一定依靠美国宇航局生存。

不过,低轨道商业化、建立低轨道经济,这种事情说起来简单,操作起来并不容易。不要说外层空间,就算是在地球上某个条件优越的地方搞开发区,也要很多年才能见效。美国宇航局对这个问题也是有清醒认识的。文件指出,如果没有来自美国政府的大规模投资和采购,低轨道载人航天商业活动是不可能开展起来的。而且美国宇航局的航天员和政府研发项目,是近期商业载人航天活动最大的营收来源,下一步应该把外国航天员开发成新的市场。然而美国宇航局也承认,这样的想法能不能实现,美国企业能否在低轨道宇宙空间淘金,也是有很大风险的。有些载人航天研究项目还停留在科学理论阶段,完全不具备商业基础。离开了美国宇航局的投资和采购,很多商业企业可能就支撑不下去了。而且,载人航天发射和空间站货物运输的费用居高不下,成为低轨道载人航天商业化的最大障碍。

▲航天员在星辰号服务舱内与地面控制中心通话

三、赚钱的方法有很多

美国宇航局为国际空间站想出来的赚钱方法有以下几个:1.床位出租,给外国航天员以及太空游客提供居住、睡觉、吃饭、上厕所的条件;2.研究与开发,把国际空间站的空间设施和供电、应用设备租给用户;3.空间制造,在微重力环境下可以制造很多独特的材料;4.娱乐,可以在空间站里拍电影或者电视剧,甚至开展竞技体育活动;5.打广告;6.协助实施低轨道人员和货物运输;7.为大型空间结构和卫星组装提供服务。

在上面的饼图中,美国宇航局给出了国际空间站的资源份额,其中浅蓝色的部分归国际空间站国家实验室(属于美国),绿色部分归加拿大航天局、欧空局和日本宇宙探索局,其中没有体现俄罗斯的份额,这种行为不得不说有点太不地道了。如果不考虑俄罗斯的存在,国际空间站的商业化必然面临巨大的障碍。按照美国宇航局的说法,对国际空间站的任何商业和市场活动,都必须满足《可补偿空间法》协议等规定,商业公司所支付的费用必须覆盖美国宇航局相应的维护成本,而且商业公司不得转卖国际空间站的资源。

▲国际空间站

根据美国宇航局公布的政策文件,有资格申请国际空间站商业使用的项目必须符合以下三个条件:

必须使用独特的微重力空间环境,才能够开展的商业化制造生产或者研发。

必须和现有的美国宇航局任务有一定的关联。

必须能够支持低地球轨道经济的可持续发展。

来源:《太空探索》2019年第8期,作者为迟惑

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